Qual è la prima cosa che la gente ti dice di fare ogni volta che sei sconvolto o ansioso? Fai un respiro profondo.

Sappiamo che i respiri lenti e profondi possono aiutare a calmarci. Il Pranayama, o il respiro di yoga, è una pratica che è stata usata da almeno il quinto o il sesto secolo a.C. Si concentra sull’uso delle tecniche di respirazione per calmare e centrare la mente. La parola sanskrita pranayama si traduce in (prana) “forza vitale”, e (ayama) “per estendere o estrarre”. Così per migliaia di anni, gli esseri umani hanno saputo che controllando il nostro respiro, possiamo controllare i nostri stati d’animo.

Nuovi risultati dei ricercatori della Stanford University School of Medicine possono spiegare perché funziona.

Il team di ricerca, guidato dal professore di biochimica Mark Krasnow, ha esaminato i neuroni nel cervello dei topi. Hanno trovato che dei 3.000 neuroni che controllano la respirazione, approssimativamente 175 di questi neuroni sembrano anche controllare la parte del cervello che regola l’attenzione, l’eccitazione e il panico. Ciò spiega perché noi iperventiliamo quando siamo ansiosi e perché la respirazione profonda e controllata aiuta a calmarsi.

Per lo studio, che è stato pubblicato nella rivista Science, i ricercatori hanno isolato i 175 neuroni che sospettavano di agire come autostrade di comunicazione tra respirazione e l’eccitazione e poi “li hanno spenti” per avere un’idea migliore della loro precisa funzione. I ricercatori hanno teorizzato che senza questi neuroni il respiro dei topi potrebbe essere influenzato in modo tale da tossire o sputare. Ma non è quello che è successo. Infatti, i modelli respiratori dei topi inizialmente sembravano invariati.

Il team originariamente pensava che la loro teoria fosse sbagliata. Ma dopo alcuni test, hanno notato qualcosa di strano nei topi. A differenza dei topi di controllo che hanno trascorso la maggior parte del loro tempo nella camera di prova esplorando e sniffando, i topi in questo esperimento sembravano più tranquilli, spendendo la maggior parte del loro tempo pulendosi e rilassandosi. Hanno anche respirato più lentamente di quanto avvenisse prima dell’esperimento.

Naturalmente, questi sono topi. Quindi non è chiaro se esistono autostrade di comunicazione simili nei neuroni dei cervelli umani. Inoltre, è in discussione se i topi sono stati in realtà più rilassati dopo che i neuroni sono stati spenti o se questo era solo un assunto soggettivo da parte del team di ricerca.

Tuttavia, questo è un buon inizio per i ricercatori sperando di comprendere meglio la connessione tra respirazione e eccitazione. Se un modo simile esiste nell’uomo, i farmaci che si rivolgono a questi neuroni possono aiutare a controllare l’ansia quando il sistema entra nel panico.

Per ora la ricerca conferma solo ciò che gli umani hanno conosciuto per migliaia di anni. Se sei stressato, fai un respiro profondo. E lascia i neuroni nel cervello a fare la loro magia.